细菌可能是古代生物,但不要称之为原始。尽管是单细胞,但他们可以集体表现—与邻居分享营养素,与他人一起举行音乐会,甚至为他们的殖民地的更大的利益而致力于自杀。从细胞到细胞的分子使得在称为仲裁感测的信号传导过程中使得这些组行为能够。现在新的证据表明,细菌可能有另一种方式“talk”彼此:通过电信带通信—以前认为仅在多细胞生物中发生的机制。

2010年分子生物学家Gürol SüEl,现在在加州大学圣地亚哥,旨在了解土壤细菌的叫做 枯草芽孢杆菌 可以成长为大量细胞的大量社区,仍然茁壮成长。他和他的同事发现,一旦菌落达到临界大小,细菌在周边上停止再现,以使核心细胞具有足够的营养供应。

但这种观察导致了边缘单元如何接收字分割的问题。在最近的后续研究中,süEL发现这种情况下的细胞间信号实际上是电气。消息通过离子通道进行行进,电池表面上的蛋白质控制带电粒子的流动—在这种情况下,钾离子—进出细胞。这些通道的打开和关闭可以改变相邻单元的电荷,诱导它们释放这种颗粒,从而将电信号从一个电池中继到下一个电池。“我们已经知道细菌有离子渠道,人们已经为他们分配了不同的功能,而是仅在单个细胞的上下文中,” Süel says. “现在我们看到他们也被用来协调数百万个细胞的行为。”这项研究显示在期刊上 自然.

这种类型的电信号也是我们大脑中的神经元如何传递信息。因此,这一结果和其他调查结果促使科学家重新评估他们对单细胞生命的假设。“细菌被认为是有限的,因为它们不是多细胞,”德克萨斯州的一位生物学家史蒂夫锁定说&米没有参与研究的大学。但由于单细胞生物越来越多地提供多方面行为的证据,因此可能并非如此更长时间。